По мере развития античных полисов землевладельческая знать повсеместно захватывала правление в свои руки, ограничивая и даже совершенно упраздняя царскую власть. Но аристократическое властвование вызывало своею несправедливостью возмущение народа. Этим пользовались в своих видах некоторые знатные честолюбцы и, опираясь на народ (демос), захватывали власть. Таких узурпаторов в античной Элладе именовали тиранами. Но и период тирании бывал непродолжителен, потому что народ возвращал себе свободу, чтобы устраивать демократическое правление.

Главными врагами старой знати и тирании были средние классы, обязанные своим происхождением развитию промышленности и торговли. Демократия быстрее всего и утверждалась там, где были развиты мореплавание, ремесла, торговые предприятия. Области же, в которых господствовали сельское хозяйство (Спарта, другие территории Пелопоннеса, Фессалия, Македония) гораздо дольше сохраняли старый государственный и общественный строй.

Отмена царской власти, совершившаяся в VIII и VII веках в большей части греческих городов, не сопровождалась внезапными переворотами. Обыкновенно происходило так, что царскую власть все более ограничивали, из пожизненной делали временной, а из наследственной в одном роде – доступной всем знатным родам. Начиналось с того, что в помощь царям давали выборных сановников, которым поручалось, например, предводительство на войне и т. п. Дольше всего сохранялись религиозные функции царя, который издревле был верховным жрецом.

После таких перемен роды землевладельческой знати делались правящим сословием государства. Остальную массу населения составляли или крепостные крестьяне вроде фессалийских пенестов, или безземельные рабочие в помещичьих угодьях (феты), или мелкие землевладельцы; у аристократов были и рабы. Главным органом аристократического правления делался бывший царский совет, которому принадлежало и право суда. Он постановлял свои приговоры на основании старых обычаев, а так как последние не были записаны, то решения судей часто отличались большим произволом. Вот почему одним из первых требований низшего слоя свободных граждан было составление писаных законов, для чего обычно назначали какого-либо гражданина с неограниченною властью. В VII и начале VI столетий до нашей эры в разных областях Эллады появились такие законодатели (Фидон в Аргосе, Диокл в Сиракузах, Питтак на Лесбосе, Драконт и Солон в Афинах).

Постановления подобных  законодателей состояли из записи старых обычаев и из совершенно новых законов, принимавших в расчет изменившиеся условия жизни. Изменений в действующем праве желали новые общественные классы, обогащавшиеся промышленностью и торговлею. Почти все законодательства VII века расчищали перед ними дорогу, ограничивая влияние знати и заменяя привилегии по рождению привилегиями по имущественному положению. Теперь не происхождение из знатного рода, а обладание тем или иным имущественным (первоначально поземельным) цензом давало право на участие во власти.

Отдельные роды знати часто находились между собою в соперничестве и борьбе. Аристократические партии поэтому начинали искать себе союзников среди демоса, в котором образовался зажиточный промышленный и торговый класс. Демократия, пользуясь этим, требовала равноправия со знатью и улучшения своего положения. В греческих городах уже в середине VII в. начались революции. Где побеждал народ, там аристократов предавали казни и изгоняли, конфисковали и делили их имения, отменяли долги, но демос нередко оказывался не в силах учредить свое собственное правление, и власть доставалась какому-нибудь честолюбцу, который как бы восстановлял в новой форме и под новым названием тирании старую царскую (единоличную) власть.